Marc Aurèle – Wikipedia – Méditation

NomModifier

Marcus est né à Rome le 26 avril 121. Son nom à la naissance était supposément Marcus Annius Verus,[10] mais certaines sources lui attribuent ce nom lors de la mort de son père et de l'adoption non officielle par son grand-père, à l'âge adulte.[11][12][13] ou au moment de son mariage.[14] Il était peut-être connu sous le nom de Marcus Annius Catilius Severus,[15] à la naissance ou à un moment donné dans sa jeunesse,[11][13] ou Marcus Catilius Severus Annius Verus. Après son adoption par Antonin comme héritier du trône, il était connu sous le nom de Marcus Aelius Aurelius Verus Caesar et, lors de son ascension, il était Marcus Aurelius Antonin jusqu'à sa mort;[16]Épiphane de Salamine, dans sa chronologie des empereurs romains Poids et mesures, l'appelle Marcus Aurelius Verus.[17]

Origines familialesModifier

Marcus était d'origine italique et ibérique et était le fils de Domitia Lucilla (également connue sous le nom de Domitia Calvilla) et de Marcus Annius Verus (III).[18] Son père a retracé son pedigree légendaire à Numa Pompilius (second roi de Rome) et Domitia au sien Mallenius, prince des Messapiens.[18] Domitia était la fille du patricien romain P. Calvisius Tullus et de Domitia Lucilla et avait hérité d'une grande fortune (décrite en détail dans l'une des lettres de Pliny) de ses parents et grands-parents. Son héritage comprenait de grandes briqueteries à la périphérie de Rome – une entreprise rentable à une époque où la ville connaissait un boom de la construction – et la Horti Domitia Calvillae (ou Lucillae), une villa sur la colline caélienne de Rome.[19][20] Marcus lui-même est né et a grandi dans le Horti et appelé la colline Caelian comme «Mon Caelian».[21][22]

La famille paternelle de Marcus est originaire d'Ucubi, une petite ville située au sud-est de Cordoue, dans la péninsule ibérique.[23][24] La famille prit de l'importance à la fin du 1er siècle de notre ère. L’arrière grand-père de Marcus, Marcus Annius Verus (I), était sénateur et (selon le Historia Augusta) ex-préteur; son grand-père Marcus Annius Verus (II) a été fait patricien en 73-74.[25] Par l'intermédiaire de sa grand-mère Rupilia, Marcus était un membre de la dynastie Nerva-Antonine. Salonia Matidia, la nièce sororale de l'empereur Trajan, était la mère de Rupilia et de sa demi-soeur, Sabina, l'épouse d'Hadrian.[26][27][note 1]

EnfanceModifier

La sœur de Marcus, Annia Cornificia Faustina, est probablement née en 122 ou 123.[30] Son père est probablement décédé en 124, lors de son prétraitement, alors que Marcus avait trois ans.[31][note 2] Bien qu'il puisse à peine connaître son père, Marcus a écrit dans son Méditations qu'il avait appris la «modestie et la virilité» de ses souvenirs de père et de la réputation posthume de l'homme.[33] Sa mère Lucilla ne s'est pas remariée[31] et, suivant les coutumes aristocratiques en vigueur, ne passa probablement pas beaucoup de temps avec son fils. Au lieu de cela, Marcus était pris en charge par des "infirmières",[34] et fut élevé après la mort de son père par son grand-père Marcus Annius Verus (II), qui avait toujours conservé l'autorité légale de patria potestas sur son fils et son petit-fils. Techniquement, ce n’était pas une adoption, la création d’une nouvelle et différente patria potestas. Lucius Catilius Severus, décrit comme l'arrière-grand-père maternel de Marcus, a également participé à son éducation; il était probablement le beau-père de l'aînée Domitia Lucilla.[13] Marcus a été élevé dans la maison de ses parents sur la colline Caelian, qu’il qualifierait affectueusement de «mon Caelian».[35] C'était un quartier chic avec peu de bâtiments publics mais de nombreuses villas aristocratiques. Le grand-père de Marcus possédait un palais à côté du Latran, où il passerait une grande partie de son enfance.[36] Marcus remercie son grand-père de lui avoir enseigné "le bon caractère et l’évitement du mauvais caractère".[37] Il aimait moins la maîtresse que son grand-père a prise et avec laquelle il a vécu après le décès de sa femme Rupilia.[38] Marcus était reconnaissant de ne pas avoir à vivre avec elle plus longtemps que lui.[39]

Marcus a été instruit à la maison, en ligne avec les tendances aristocratiques contemporaines;[40] il remercie Catilius Severus de l'avoir encouragé à éviter les écoles publiques.[41] Un de ses professeurs, Diognetus, un maître en peinture, s'est révélé particulièrement influent; il semble avoir introduit Marc Aurèle au mode de vie philosophique.[42] En avril 132, à la demande de Diognète, Marcus adopta les vêtements et les habitudes du philosophe: il étudia tout en portant un manteau grec brut et dormit par terre jusqu'à ce que sa mère le convaince de dormir sur un lit.[43] Un nouvel ensemble de tuteurs – l'érudit homérique Alexandre de Cotiaeum, avec Trosius Aper et Tuticius Proculus, professeurs de latin[44][note 3] – a repris l'éducation de Marcus vers 132 ou 133.[46] Marcus remercie Alexander pour sa formation en stylisme littéraire.[47] L'influence d'Alexandre – une emphase sur la matière sur le style et une formulation soignée, avec une citation occasionnelle de Homeric – a été détectée dans Marcus Méditations.[48]

Succession à HadrianModifier

À la fin de 136, Hadrian a failli mourir d'une hémorragie. Convalescent dans sa villa de Tivoli, il choisit Lucius Ceionius Commodus, son futur beau-père, comme successeur et fils adoptif.[49] selon le biographe "contre la volonté de tous".[50] Bien que ses motivations ne soient pas certaines, il semblerait que son objectif était de placer finalement le trop jeune Marcus sur le trône.[51] Dans le cadre de son adoption, Commode prit le nom de Lucius Aelius Caesar. Sa santé était si mauvaise que, lors d'une cérémonie marquant son accession au rang d'héritier du trône, il était trop faible pour soulever seul un grand bouclier.[52] Après une brève escale à la frontière du Danube, Aelius est rentré à Rome pour faire un discours devant le Sénat le premier jour de 138. Cependant, la nuit précédant le discours, il est tombé malade et est décédé des suites d'une hémorragie plus tard dans la journée.[53][note 4]

Le 24 janvier 138, Hadrian choisit Aurelius Antoninus, le mari de la tante Faustine l'aînée de Marcus, comme nouveau successeur.[55] Antonin, à son tour, adopta à son tour Marcus et Lucius Commode, fils de Lucius Aelius.[56] Marcus est devenu M. Aelius Aurelius Verus et Lucius est devenu L. Aelius Aurelius Commodus. À la demande d'Hadrien, la fille d'Antonin, Faustine, était fiancée à Lucius.[57] Marcus aurait salué la nouvelle selon laquelle Hadrian était devenu son grand-père adoptif avec tristesse et non avec joie. Ce n'est qu'avec réticence qu'il quitta la maison de sa mère située sur le Caelian pour s'installer chez Hadrian.[58]

En 138, Hadrian demanda au Sénat que Marcus soit exempté de la loi lui interdisant de devenir quaestor avant son vingt-quatrième anniversaire. Le sénat a obtempéré et Marcus a servi sous les ordres d'Antonin, le consul pendant 139.[59] L'adoption de Marcus l'a détourné du cheminement de carrière typique de sa classe. Sans son adoption, il serait probablement devenu triumvir monétal, poste hautement considéré impliquant l’administration symbolique de la Monnaie d’État; après cela, il aurait pu servir de tribune avec une légion, devenant le commandant en second de la légion. Marcus aurait probablement opté pour le voyage et la formation continue. Dans les faits, Marcus était séparé de ses concitoyens. Néanmoins, son biographe atteste que son personnage n’a pas été affecté: «Il avait toujours le même respect pour ses relations qu’il avait quand il était citoyen ordinaire, et il était aussi économe et prudent que jadis quand il vivait dans un ménage privé '.[60]

Après une série de tentatives de suicide contrées par Antonin, Hadrian partit pour Baïa, une station balnéaire située sur la côte campanienne. Son état de santé ne s'est pas amélioré et il a abandonné le régime alimentaire prescrit par ses médecins, se laissant aller à la nourriture et aux boissons. Il a fait venir Antoninus, qui était à ses côtés lorsqu'il est décédé le 10 juillet 138.[61] Ses restes ont été enterrés tranquillement à Puteoli.[62] La succession d'Antoninus était pacifique et stable: Antoninus a maintenu les candidats à la nomination d'Hadrian et apaisé le Sénat, respectant ses privilèges et commuant les peines de mort des hommes inculpés des derniers jours d'Hadrian.[63] Antoninus a été prié d’accepter le nom de «Pius» pour son comportement respectueux.[64]

Héritier d'Antoninus Pius (138-145)Modifier

Denier d'Antoninus Pius (139 ap. J.-C.), avec un portrait de Marc Aurèle au revers. Inscription: ANTONINVS AVG. PIVS P. P. / AVRELIVS CAES. AVG. PII F. CO[N]S. DES.[66]

Immédiatement après la mort d'Hadrien, Antoninus a demandé à Marcus de modifier ses arrangements matrimoniaux: le mariage de Marcus avec Ceionia Fabia serait annulé et il serait fiancé à Faustine, la fille d'Antoninus. Les fiançailles de Faustina avec le frère de Ceionia, Lucius Commodus, devraient également être annulées. Marcus a consenti à la proposition d'Antoninus.[67] Il fut fait consul pour 140 avec Antonin comme son collègue et fut nommé en tant que seviri, l'un des six commandants des chevaliers, lors de la parade annuelle de l'ordre, le 15 juillet 139. Comme l'héritier, Marcus devint Princeps iuventutis, chef de l'ordre équestre. Il prend maintenant le nom de Marcus Aelius Aurelius Verus Caesar.[68] Marcus mettra plus tard en garde contre de prendre le nom trop au sérieux: «Veillez à ne pas vous transformer en César; ne pas être plongé dans le colorant violet – car cela peut arriver ».[69] À la demande du Sénat, Marcus a rejoint tous les collèges sacerdotaux (pontifices, augures, quindecimviri sacris faciundis, septemviri epulonum, etc.);[70] La preuve directe de l’adhésion n’est toutefois disponible que pour les frères Arval.[71]

Antonin a demandé à Marcus de résider dans la maison de Tibère, le palais impérial du Palatin, et de reprendre les habitudes de sa nouvelle gare, la aulicum fastigium ou "pompe de la cour", contre les objections de Marcus.[70] Marcus aurait du mal à réconcilier la vie de la cour avec ses aspirations philosophiques. Il s'est dit que l'objectif était réalisable: «Là où la vie est possible, il est alors possible de mener une vie juste. la vie est possible dans un palais, il est donc possible de vivre la vie dans un palais »[72] – mais il a néanmoins trouvé difficile. Il se critiquerait dans le Méditations pour 'abuser de la vie de cour' devant une entreprise.[73]

En tant que questeur, Marcus aurait eu peu de travail administratif à faire. Il lisait les lettres impériales au Sénat en l'absence d'Antoninus et assurait le secrétariat des sénateurs.[74] Mais il s'est senti noyé dans les papiers et s'est plaint à son précepteur, Marcus Cornelius Fronto: "Je suis tellement essoufflé de devoir dicter près de trente lettres".[75] Il était «préparé pour gouverner l'État», selon les termes de son biographe.[76] Il devait également faire un discours devant les sénateurs assemblés, rendant la formation oratoire essentielle pour le poste.[77]

Le 1er janvier 145, Marcus est fait consul une seconde fois. Fronto l'a exhorté dans une lettre à bien dormir «pour que vous puissiez entrer au Sénat avec une belle couleur et lire votre discours avec une voix forte».[78] Marcus s'était plaint d'une maladie dans une lettre précédente: «En ce qui concerne ma force, je commence à la récupérer; et il n'y a aucune trace de la douleur dans ma poitrine. Mais cet ulcère […][note 5] Je suis sous traitement et je veille à ne rien faire qui interfère avec cela ».[79] Jamais particulièrement sain et fort, Cassus Dio a félicité Marcus pour son comportement respectueux malgré ses diverses maladies.[80] En avril 145, Marcus épousa Faustina, sa sœur légalement, comme il était prévu depuis 138.[81] On sait très peu de choses sur la cérémonie, mais le biographe l’a qualifiée de «remarquable».[82] Les pièces ont été émises avec les têtes du couple, et Antoninus, comme Pontifex Maximus, aurait officié. Marcus ne fait aucune référence apparente au mariage dans ses lettres survivantes, il se contente de faire allusion à Faustina.[83]

Frontière et formation continueModifier

Après avoir pris le toga virilis En 136, Marcus a probablement commencé sa formation en oratoire.[84] Il avait trois professeurs en grec – Aninus Macer, Caninius Celer et Herodes Atticus – et un en latin – Fronto. Ces deux derniers étaient les orateurs les plus estimés de leur temps,[85] mais n'est probablement pas devenu son tuteur avant son adoption par Antonin en 138. La prépondérance des tuteurs grecs témoigne de l'importance de la langue grecque pour l'aristocratie romaine.[86] C'était l'âge de la seconde sophistique, une renaissance des lettres grecques. Bien qu'éduqué à Rome, dans son Méditations, Marcus écrirait ses pensées les plus profondes en grec.[87]

Atticus était controversé: Athénien extrêmement riche (probablement l'homme le plus riche de la moitié orientale de l'empire), il s'empressa de se mettre en colère et se sentit mécontent de ses compatriotes Athéniens pour ses manières condescendantes.[88] Atticus était un adversaire invétéré du stoïcisme et des prétentions philosophiques.[89] Il pensait que le désir des "stoïques" de "ne pas se sentir" était idiot: ils mèneraient une "vie lente et énervée", a-t-il déclaré.[90] Malgré l'influence d'Atticus, Marcus deviendra plus tard un stoïcien. Il ne mentionnerait pas du tout Herodes dans son livre. Méditations, malgré le fait qu’ils entreraient en contact plusieurs fois au cours des décennies suivantes.[91]

Fronto était très estimé: dans le monde des lettres latines consciemment antiquaire,[92] il était considéré comme le second après Cicéron, peut-être même une alternative à lui.[93][note 6] Il se fichait pas mal d'Atticus, même si Marcus devait finalement parler à ses deux interlocuteurs. Fronto exerçait une parfaite maîtrise du latin, capable de tracer des expressions dans la littérature, de produire des synonymes obscurs et de remettre en question des irrégularités mineures dans le choix des mots.[93]

Une grande partie de la correspondance entre Fronto et Marcus a survécu.[97] Ils étaient très proches l'un de l'autre et utilisaient un langage intime tel que «Adieu, mon frère, où que tu sois, mon plus doux amour et mon plus grand plaisir. Comment ça se passe entre toi et moi? Je t'aime et tu n'es pas ici dans leur correspondance.[98] Marcus a passé du temps avec la femme et la fille de Fronto, toutes deux nommées Cratia, et elles ont profité d'une conversation légère.[99]

Il a écrit à Fronto une lettre le jour de son anniversaire, prétendant l'aimer comme il s'aimait lui-même, et appelant les dieux à s'assurer que chaque mot qu'il aurait appris sur la littérature, il l'apprendrait «des lèvres de Fronto».[100] Ses prières pour la santé de Fronto étaient plus que conventionnelles, car Fronto était souvent malade; parfois, il semble être un invalide presque constant, souffrant toujours[101] – environ un quart des lettres survivantes traitent de la maladie de l'homme.[102] Marcus demande que la douleur de Fronto soit infligée à lui-même, «de mon plein gré avec toutes sortes de malaises».[103]

Fronto n'est jamais devenu l'enseignant à temps plein de Marcus et a poursuivi sa carrière en tant qu'avocat. Un cas notoire l'a amené en conflit avec Atticus.[104] Marcus a plaidé avec Fronto, d'abord avec un "conseil", puis en tant que "faveur", pour ne pas attaquer Atticus; il avait déjà demandé à Atticus de s'abstenir de porter les premiers coups.[105] Fronto a répondu qu'il était surpris de découvrir que Marcus comptait Atticus comme un ami (peut-être qu'Atticus n'était pas encore le tuteur de Marcus), et a permis à Marcus d'avoir raison,[106] mais a néanmoins affirmé son intention de gagner l'affaire par tous les moyens nécessaires: '[T]Les accusations sont effrayantes et il faut en parler comme effrayantes. Je décrirai ceux qui se réfèrent en particulier au battement et au vol de manière à ce qu'ils dégustent du fiel et de la bile. Si je l’appelle par hasard un petit Grec sans éducation, cela ne signifiera pas une guerre à mort ».[107] L'issue du procès est inconnue.[108]

À l'âge de vingt-cinq ans (entre avril 146 et avril 147), Marcus était devenu mécontent de ses études de jurisprudence et montrait des signes de malaise général. Son maître, écrit-il à Fronto, était un coup dur, et l'avait frappé: «Il est facile de s'asseoir à côté d'un juge, dit-il, mais être un juge est un travail noble ».[109] Marcus était fatigué de ses exercices, de prendre position dans des débats imaginaires. Quand il a critiqué le manque de sincérité du langage conventionnel, Fronto a pris pour le défendre.[110] En tout cas, l'éducation formelle de Marcus était maintenant terminée. Il avait gardé ses professeurs en bons termes et les suivait avec dévouement. Son biographe a écrit: "Cela a eu un impact négatif sur sa santé" d'avoir consacré tant d'efforts à ses études. C'était la seule chose que le biographe pouvait trouver à redire dans la jeunesse de Marcus.[111]

Fronto avait très tôt mis Marcus en garde contre l'étude de la philosophie: "Il vaut mieux ne jamais avoir touché l'enseignement de la philosophie … que de l'avoir goûté superficiellement, avec le bord des lèvres, comme dit l'adage".[112] Il méprisait la philosophie et les philosophes et méprisait les sessions de Marcus avec Apollonius de Chalcedon et d'autres personnes de ce cercle.[97] Fronto a donné une interprétation peu charitable de la "conversion en philosophie" de Marcus: "A la manière des jeunes, fatigués du travail ennuyeux", Marcus s'était tourné vers la philosophie pour échapper aux exercices incessants de la formation à l'oratoire.[113] Marcus restait en contact étroit avec Fronto, mais ignorait les scrupules de Fronto.[114]

Apollonius a peut-être introduit Marcus à la philosophie stoïcienne, mais Quintus Junius Rusticus aurait la plus grande influence sur le garçon.[115][note 7] Il était l'homme que Fronto avait reconnu comme ayant «chassé Marcus» de l'oratoire.[117] Il était plus âgé que Fronto et vingt ans plus âgé que Marcus. En tant que petit-fils d’Arulenus Rusticus, l’un des martyrs de la tyrannie de Domitien (r. 81–96), il était l'héritier de la tradition de «l'opposition stoïque» aux «mauvais empereurs» du Ier siècle;[118] le vrai successeur de Sénèque (par opposition à Fronto, le faux).[119] Marcus remercie Rusticus de lui avoir appris à ne pas "s'égarer dans l'enthousiasme pour la rhétorique, pour avoir écrit sur des thèmes spéculatifs, pour avoir parlé de textes moralisants …. Pour éviter l'oratoire, la poésie et la" belle écriture "..[120]

Philostratus décrit comment, même lorsque Marcus était un vieil homme, il a étudié dans la dernière partie de son règne sous Sextus de Chéronée:

L'empereur Marcus était un disciple enthousiaste du philosophe béotien Sextus, fréquentant souvent sa maison. Lucius, qui venait juste d'arriver à Rome, a demandé à l'empereur, qu'il avait rencontré en chemin, où il allait et pour quelle mission, et Marcus a répondu, 'c'est bon même pour un vieil homme d'apprendre; Je suis maintenant sur le chemin du philosophe Sextus pour apprendre ce que je ne sais pas encore. Et Lucius, levant la main au ciel, dit: "O Zeus, le roi des Romains très âgé, prend ses tablettes et va à l'école." [121]

Naissances et DécèsModifier

Le 30 novembre 147, Faustina a donné naissance à une fille nommée Domitia Faustina. Elle était la première d’au moins treize enfants (dont deux paires de jumeaux) que Faustina aurait au cours des vingt-trois prochaines années. Le lendemain, le 1er décembre, Antoninus donna à Marcus le pouvoir tribal et le imperium – autorité sur les armées et les provinces de l'empereur. En tant que tribun, il avait le droit de présenter une mesure au Sénat après que les quatre Antonin auraient pu le présenter. Ses pouvoirs de tribunicien seraient renouvelés avec Antonin le 10 décembre 147.[122] La première mention de Domitia dans les lettres de Marcus la révèle comme un enfant malade. César à Fronto. Si les dieux le souhaitent, il semble que nous ayons un espoir de guérison. La diarrhée a cessé, les petites attaques de fièvre ont été chassées. Mais la maigreur est encore extrême et on tousse encore un peu ». Marcus a écrit que Faustina et lui avaient été «assez occupés» des soins de la jeune fille.[123] Domitia mourrait dans 151.[124]

En 149, Faustine a donné naissance à des fils jumeaux. La monnaie contemporaine commémore l’événement, avec des cornes d'abondance croisées sous les bustes des deux petits garçons et la légende. temporum felicitas, "le bonheur des temps". Ils n'ont pas survécu longtemps. Avant la fin de l'année, une autre pièce de la famille avait été émise: elle ne représentait qu'une petite fille, Domitia Faustina, et un bébé garçon. Puis un autre: la fille seule. Les nourrissons ont été enterrés dans le mausolée d'Hadrien, où leurs épitaphes ont survécu. Ils s'appelaient Titus Aurelius Antoninus et Tibère Aelius Aurelius.[125] Marcus se stabilisa: "Un homme prie:" Comment ne pas perdre mon petit enfant ", mais vous devez prier:" Comment ne pas avoir peur de le perdre ".[126] Il a cité le Iliade ce qu'il a appelé la "parole la plus brève et la plus familière … suffisante pour dissiper le chagrin et la peur":[127]

feuilles,
le vent en disperse à la surface du sol;
ils sont semblables aux enfants des hommes.

Iliade vi.146[127]

Une autre fille est née le 7 mars 150, Annia Aurelia Galeria Lucilla. Entre 155 et 161 ans, probablement peu après 155, la mère de Marcus, Domitia Lucilla, décède.[128] Faustina a probablement une autre fille sur 151, mais l’enfant, Annia Galeria Aurelia Faustina, n’est peut-être pas née avant 153 ans.[129] Un autre fils, Tibère Aelius Antoninus, est né en 152. Un numéro de pièce commémore fecunditati Augustae, 'la fertilité d'Augusta', représentant deux filles et un bébé. Le garçon n'a pas survécu très longtemps, comme en témoignent les pièces de 156, représentant seulement les deux filles. Il serait peut-être mort en 152, la même année que sa soeur Cornificia.[130] Le 28 mars 158, lorsque Marcus répondit, un autre de ses enfants était mort. Marcus a remercié le synode du temple, "même si cela s'est avéré autrement". Le nom de l'enfant est inconnu.[131] En 159 et 160, Faustina donna naissance à des filles: Fadilla et Cornificia, nommées respectivement d'après les soeurs décédées de Faustina et de Marcus.[132]

Les dernières années d'Antoninus PiusModifier

Lucius a commencé sa carrière politique en tant que questeur en 153. Il était consul en 154,[133] et fut de nouveau consul avec Marcus en 161.[134] Lucius n'avait pas d'autre titre que celui de 'fils d'Auguste'. Lucius avait une personnalité très différente de Marcus: il aimait les sports de toutes sortes, mais surtout la chasse et la lutte; il prenait manifestement plaisir aux jeux de cirque et aux combats de gladiateurs.[135][note 8] Il ne s'est pas marié avant 164.[139]

En 156, Antoninus a eu 70 ans. Il a eu du mal à se tenir debout sans rester. Il commença à grignoter du pain sec pour lui donner la force de rester éveillé pendant ses réceptions du matin. À l’âge d’Antoninus, Marcus assumerait davantage de tâches administratives, plus encore quand il deviendrait le préfet du prétoire (un bureau faisant autant de secrétariat que d’armée) que Gavius ​​Maximus mourut en 156 ou 157.[140] En 160, Marcus et Lucius sont désignés consuls paritaires pour l’année suivante. Antoninus a peut-être déjà été malade.[132]

Deux jours avant sa mort, le biographe rapporte qu'Antonin était dans son domaine ancestral à Lorium, en Étrurie.[141] à environ 19 km de Rome.[142] Il mangea du fromage alpin au dîner assez gourmand. Dans la nuit il a vomi; il a eu de la fièvre le lendemain. Le lendemain, 7 mars 161,[143] il convoqua le conseil impérial et passa l'état et sa fille à Marcus. L'empereur a prononcé le discours liminaire de sa vie dans le dernier mot qu'il a prononcé lorsque la tribune de la garde de nuit est venue demander le mot de passe – «aequanimitas» (équanimité).[144] Il s'est ensuite retourné, comme s'il s'était endormi, et est mort.[145] Sa mort a clôturé le plus long règne depuis Augustus, surpassant Tibère de quelques mois.[146]

Accession de Marc Aurèle et Lucius Verus (161)Modifier

Après la mort d’Antoninus en 161, Marcus était en réalité le seul souverain de l’Empire. Les formalités du poste suivraient. Le Sénat lui accordera bientôt le nom Augustus et le titre imperatoret il sera bientôt élu officiellement Pontifex Maximus, prêtre en chef des cultes officiels. Marcus a fait preuve de résistance: le biographe écrit qu'il était «obligé» de prendre le pouvoir impérial.[147] Cela peut avoir été un véritable horreur imperii, 'peur du pouvoir impérial'. Marcus, avec sa préférence pour la vie philosophique, a trouvé l'office impérial peu attrayant. Sa formation de stoïcien lui avait toutefois clairement fait comprendre que c’était son devoir.[148]

Bien que Marcus n’ait montré aucune affection personnelle pour Hadrian (il est à noter qu’il ne le remerciait pas dans le premier livre de son livre. Méditations), il a vraisemblablement cru qu'il était de son devoir d'adopter les plans de succession de l'homme.[149] Ainsi, bien que le Sénat ait prévu de confirmer Marcus seul, il a refusé de prendre ses fonctions à moins que Lucius ne reçoive des pouvoirs égaux.[150] Le Sénat accepta, accordant à Lucius la imperium, le pouvoir tribal, et le nom Auguste.[151] Marcus devint en titulature officielle l'Imperator Caesar Marcus Aurelius Antoninus Augustus; Lucius, abandonnant son nom Commode et prenant le nom de famille de Marcus Verus, devint Imperator César Lucius Aurelius Verus Augustus.[152][note 9] C'était la première fois que Rome était dirigée par deux empereurs.[155][note 10]

En dépit de leur égalité nominale, Marcus a tenu plus auctoritas, ou 'autorité', que Lucius. Il avait été consul une fois de plus que Lucius, il avait participé au règne d'Antonin, et il était seul Pontifex Maximus. Il aurait été clair pour le public quel empereur était le plus haut gradé.[155] Comme le biographe l'a écrit, "Verus a obéi à Marcus … comme un lieutenant obéit à un proconsul ou un gouverneur obéit à l'empereur".[156]

Immédiatement après la confirmation de leur sénat, les empereurs se rendirent à Castra Praetoria, le camp de la garde prétorienne. Lucius s’adressa aux troupes assemblées, qui saluèrent ensuite le couple comme imperatores. Puis, comme chaque nouvel empereur depuis Claude, Lucius a promis aux troupes un don spécial.[157] Cette donation, cependant, était deux fois plus importante que par le passé: 20 000 sesterces (5 000 deniers) par habitant, avec davantage d’offres pour les officiers. En contrepartie de cette prime équivalant à plusieurs années de solde, les troupes jurèrent de protéger les empereurs.[158] La cérémonie n'était peut-être pas tout à fait nécessaire, étant donné que l'avènement de Marcus avait été pacifique et sans opposition, mais c'était une bonne assurance contre les troubles militaires ultérieurs.[159] Lors de son accession, il a également dévalué la monnaie romaine. Il a réduit la pureté en argent du denier de 83,5% à 79%, le poids de l'argent passant de 2,68 g (0,095 oz) à 2,57 g (0,091 oz).[160]

Les cérémonies funéraires d'Antonin étaient, selon le biographe, «élaborées».[161] Si ses obsèques avaient suivi celles de ses prédécesseurs, son corps aurait été incinéré sur un bûcher du Campus Martius et son esprit aurait été perçu comme une ascension vers la demeure des dieux dans les cieux. Marcus et Lucius ont proposé la candidature de leur père à la déification. Contrairement à leur comportement lors de la campagne d'Antonin pour diviniser Hadrien, le Sénat ne s'est pas opposé aux souhaits des empereurs. UNE flamen, ou prêtre de culte, a été nommé pour exercer le culte du divin divin Antoninus. Les restes d'Antonin ont été inhumés dans le mausolée d'Hadrien, à côté des restes des enfants de Marcus et d'Adrien lui-même.[162] Le temple qu'il avait dédié à sa femme, Diva Faustina, devint le temple d'Antonin et de Faustine. Elle survit comme l'église de San Lorenzo à Miranda.[159]

Conformément à sa volonté, la fortune d'Antonin a été transmise à Faustine.[163] (Marcus n’avait guère besoin de la fortune de sa femme. En effet, lors de son accession, Marcus a transféré une partie des biens de sa mère à son neveu, Ummius Quadratus.[164]) Faustine était enceinte de trois mois lors de l'accession de son mari. Pendant la grossesse, elle rêvait de donner naissance à deux serpents, l'un plus féroce que l'autre.[165] Le 31 août, elle donna naissance à Lanuvium à des jumeaux: T. Aurelius Fulvus Antoninus et Lucius Aurelius Commodus.[166][note 11] Outre le fait que les jumeaux ont partagé l'anniversaire de Caligula, les présages étaient favorables et les astrologues ont dessiné des horoscopes positifs pour les enfants.[168] Les naissances ont été célébrées sur la monnaie impériale.[169]

Règle précoceModifier

Peu de temps après l'avènement des empereurs, Annia Lucilla, la fille de Marcus, âgée de onze ans, était fiancée à Lucius (en dépit du fait qu'il était officiellement son oncle).[170] Lors des cérémonies commémorant cet événement, de nouvelles dispositions ont été prises pour soutenir les enfants pauvres, sur le modèle des fondations impériales antérieures.[171] Marcus et Lucius se sont avérés populaires auprès du peuple de Rome, qui a vivement approuvé leur civiliter ('manque de pompe') comportement. Les empereurs ont permis la liberté d'expression, comme en témoigne le fait que l'auteur de comédie Marullus a été en mesure de les critiquer sans subir de représailles. Comme l'écrivait le biographe, "personne n'a manqué les manières indulgentes de Pie XIII".[172]

Marcus a remplacé un certain nombre des principaux responsables de l'empire. le ab epistulis Sextus Caecilius Crescens Volusianus, chargé de la correspondance impériale, a été remplacé par Titus Varius Clemens. Clemens était originaire de la province frontalière de Pannonia et avait servi dans la guerre en Mauritanie. Récemment, il avait été procureur de cinq provinces. C'était un homme apte à traverser une période de crise militaire.[173] Lucius Volusius Maecianus, l'ancien tuteur de Marcus, avait été gouverneur de la préfecture d'Égypte lors de l'accession de Marcus. Maecianus a été rappelé, nommé sénateur et nommé préfet du Trésor (aérarium Saturni). Il fut fait consul peu après.[174] Le gendre de Fronto, Gaius Aufidius Victorinus, a été nommé gouverneur de Germania Superior.[175]

Fronto rentra dans son hôtel romain à l'aube du 28 mars, après avoir quitté son domicile à Cirta dès que la nouvelle de l'accession de ses élèves lui parvint. Il envoya une note à l'affranchi impérial Charilas, lui demandant s'il pouvait faire appel aux empereurs. Fronto expliquera plus tard qu'il n'a pas osé écrire directement aux empereurs.[176] Le tuteur était immensément fier de ses élèves. Réfléchissant au discours qu'il avait écrit au sujet de son accession au consulat en 143, lorsqu'il avait loué le jeune Marcus, Fronto était exubérant: «Il y avait alors une capacité naturelle exceptionnelle en vous; il y a maintenant l'excellence perfectionnée. Il y avait alors une culture de maïs en croissance; il y a maintenant une récolte mûre et cueillie. Ce que j'espérais alors, je l'ai maintenant. L'espoir est devenu une réalité.[177] Fronto a appelé Marcus seul; ni pensé pour inviter Lucius.[178]

Lucius était moins estimé par Fronto que son frère, car ses intérêts étaient moins importants. Lucius a demandé à Fronto de se prononcer dans une dispute que lui et son ami Calpurnius avaient sur les mérites relatifs de deux acteurs.[179] Marcus a raconté à Fronto sa lecture – Coelius et un petit Cicéron – et sa famille. Ses filles étaient à Rome avec leur arrière-grand-tante Matidia; Marcus pensait que l'air du pays était trop froid le soir. Il a demandé à Fronto «des lectures particulièrement éloquentes, quelque chose de votre propre chef, ou de Cato, de Cicéron, de Salluste ou de Gracchus – ou un poète, car j'ai besoin de distraction, particulièrement de cette manière, en lisant quelque chose qui va élever et diffuse mes angoisses pressantes.[180] Le début du règne de Marcus s'est déroulé sans heurts; il put se consacrer entièrement à la philosophie et à la poursuite de l'affection populaire.[181] Bientôt, cependant, il découvrirait qu'il avait beaucoup d'anxiété. Cela signifierait la fin de la felicitas temporum («temps heureux») que la monnaie de 161 avait proclamé.[182]

En automne 161 ou au printemps 162,[note 12] le Tibre a débordé de son lit, inondant une grande partie de Rome. Il a noyé de nombreux animaux, laissant la ville en famine. Marcus et Lucius ont accordé leur attention personnelle à la crise.[184][note 13] À d'autres moments de famine, les empereurs auraient fourni aux communautés italiennes des greniers romains.[186]

Les lettres de Fronto ont continué à travers le règne précoce de Marcus. Fronto a estimé qu'en raison de la notoriété de Marcus et de ses devoirs publics, les leçons étaient plus importantes maintenant qu'elles ne l'avaient jamais été auparavant. Il pensait que Marcus "commençait à ressentir le désir d'être une fois de plus éloquent, en dépit d'avoir perdu pendant un certain temps l'intérêt pour l'éloquence".[187] Fronto rappellera à nouveau à son élève la tension qui existe entre son rôle et ses prétentions philosophiques: «Supposons, César, que vous puissiez accéder à la sagesse de Cleanthes et de Zénon, mais contre votre volonté, pas la cape de laine du philosophe».[188]

Les débuts du règne de Marcus furent les plus heureux de la vie de Fronto: Marcus était aimé par le peuple de Rome, un excellent empereur, un élève attentionné et, ce qui est peut-être le plus important, aussi éloquent que l'on puisse souhaiter.[189] Marcus avait fait preuve de rhétorique dans son discours au Sénat après un tremblement de terre à Cyzicus. It had conveyed the drama of the disaster, and the senate had been awed: 'Not more suddenly or violently was the city stirred by the earthquake than the minds of your hearers by your speech'. Fronto was hugely pleased.[190]

War with Parthia (161–166)Edit

Coin of Vologases IV of Parthia. Inscription: above ΒΑΣΙΛΕΩΣ ΒΑΣΙΛΕΩΝ ΔΟΥ, right ΑΡΣΑΚΟΥ ΒΟΛΑΓΑΣΟΥ, left ΕΠΙΦΑΝΟΥΣ ΦΙΛΕΛΛΗΝΟΣ, below ΔΙΟΥ (Greek inscription for KING OF KINGS – ARSAKIS VOLAGASES – ILLUSTRIUS PHILELLENE). Year ΔΟΥ = ΥΟΔ΄ = 474 = 162–63.

On his deathbed, Antoninus spoke of nothing but the state and the foreign kings who had wronged him.[191] One of those kings, Vologases IV of Parthia, made his move in late summer or early autumn 161.[192] Vologases entered the Kingdom of Armenia (then a Roman client state), expelled its king and installed his own – Pacorus, an Arsacid like himself.[193] The governor of Cappadocia, the frontline in all Armenian conflicts, was Marcus Sedatius Severianus, a Gaul with much experience in military matters.[194]

Convinced by the prophet Alexander of Abonutichus that he could defeat the Parthians easily and win glory for himself,[195] Severianus led a legion (perhaps the IX Hispana[196]) into Armenia, but was trapped by the great Parthian general Chosrhoes at Elegia, a town just beyond the Cappadocian frontiers, high up past the headwaters of the Euphrates. After Severianus made some unsuccessful efforts to engage Chosrhoes, he committed suicide, and his legion was massacred. The campaign had lasted only three days.[197]

There was threat of war on other frontiers as well – in Britain, and in Raetia and Upper Germany, where the Chatti of the Taunus mountains had recently crossed over the limes.[198] Marcus was unprepared. Antoninus seems to have given him no military experience; the biographer writes that Marcus spent the whole of Antoninus' twenty-three-year reign at his emperor's side and not in the provinces, where most previous emperors had spent their early careers.[199][note 14]

More bad news arrived: the Syrian governor's army had been defeated by the Parthians, and retreated in disarray.[201] Reinforcements were dispatched for the Parthian frontier. P. Julius Geminius Marcianus, an African senator commanding X Gemina at Vindobona (Vienna), left for Cappadocia with detachments from the Danubian legions.[202] Three full legions were also sent east: I Minervia from Bonn in Upper Germany,[203]II Adiutrix from Aquincum,[204] and V Macedonica from Troesmis.[205]

The northern frontiers were strategically weakened; frontier governors were told to avoid conflict wherever possible.[206]M. Annius Libo, Marcus' first cousin, was sent to replace the Syrian governor. His first consulship was in 161, so he was probably in his early thirties,[207] and as a patrician, he lacked military experience. Marcus had chosen a reliable man rather than a talented one.[208]

Aureus of Marcus Aurelius (AD 166). On the reverse, Victoria is holding a shield inscribed 'VIC(toria) PAR(thica)', referring to his victory against the Parthians. Inscription: M. ANTONINVS AVG. / TR. P. XX, IMP. IIII, CO[N]S. III.[209]

Marcus took a four-day public holiday at Alsium, a resort town on the coast of Etruria. He was too anxious to relax. Writing to Fronto, he declared that he would not speak about his holiday.[210] Fronto replied: 'What? Do I not know that you went to Alsium with the intention of devoting yourself to games, joking, and complete leisure for four whole days?'[211] He encouraged Marcus to rest, calling on the example of his predecessors (Antoninus had enjoyed exercise in the palaestra, fishing, and comedy),[212] going so far as to write up a fable about the gods' division of the day between morning and evening – Marcus had apparently been spending most of his evenings on judicial matters instead of at leisure.[213] Marcus could not take Fronto's advice. 'I have duties hanging over me that can hardly be begged off', he wrote back.[214] Marcus Aurelius put on Fronto's voice to chastise himself: Much good has my advice done you', you will say!' He had rested, and would rest often, but 'this devotion to duty! Who knows better than you how demanding it is!'[215]

The dissolute Syrian army spent more time in Antioch's open-air taverns than with their units.[216] (Engraving by William Miller after a drawing by H. Warren from a sketch by Captain Byam Martin, R.N., 1866)
The Euphrates River near Raqqa, Syria

Fronto sent Marcus a selection of reading material,[217] and, to settle his unease over the course of the Parthian war, a long and considered letter, full of historical references. In modern editions of Fronto's works, it is labeled De bello Parthico (On the Parthian War). There had been reverses in Rome's past, Fronto writes,[218] but in the end, Romans had always prevailed over their enemies: 'Always and everywhere [Mars] has changed our troubles into successes and our terrors into triumphs'.[219]

Over the winter of 161–162, news that a rebellion was brewing in Syria arrived and it was decided that Lucius should direct the Parthian war in person. He was stronger and healthier than Marcus, the argument went, and thus more suited to military activity.[220] Lucius' biographer suggests ulterior motives: to restrain Lucius' debaucheries, to make him thrifty, to reform his morals by the terror of war, and to realize that he was an emperor.[221][note 15] Whatever the case, the senate gave its assent, and, in the summer of 162, Lucius left. Marcus would remain in Rome, as the city 'demanded the presence of an emperor'.[223]

Lucius spent most of the campaign in Antioch, though he wintered at Laodicea and summered at Daphne, a resort just outside Antioch.[224] Critics declaimed Lucius' luxurious lifestyle,[225] saying that he had taken to gambling, would 'dice the whole night through',[226] and enjoyed the company of actors.[227][note 16] Libo died early in the war; perhaps Lucius had murdered him.[229]

In the middle of the war, perhaps in autumn 163 or early 164, Lucius made a trip to Ephesus to be married to Marcus' daughter Lucilla.[230] Marcus moved up the date; perhaps he had already heard of Lucius' mistress Panthea.[231] Lucilla's thirteenth birthday was in March 163; whatever the date of her marriage, she was not yet fifteen.[232] Lucilla was accompanied by her mother Faustina and Lucius' uncle (his father's half-brother) M. Vettulenus Civica Barbarus,[233] who was made comes Augusti, 'companion of the emperors'. Marcus may have wanted Civica to watch over Lucius, the job Libo had failed at.[234] Marcus may have planned to accompany them all the way to Smyrna (the biographer says he told the senate he would), but this did not happen.[235] He only accompanied the group as far as Brundisium, where they boarded a ship for the east.[236] He returned to Rome immediately thereafter, and sent out special instructions to his proconsuls not to give the group any official reception.[237]

The Armenian capital Artaxata was captured in 163.[238] At the end of the year, Lucius took the title Armeniacus, despite having never seen combat; Marcus declined to accept the title until the following year.[239] When Lucius was hailed as imperator again, however, Marcus did not hesitate to take the Imperator II with him.[240]

Occupied Armenia was reconstructed on Roman terms. In 164, a new capital, Kaine Polis ('New City'), replaced Artaxata.[241] A new king was installed: a Roman senator of consular rank and Arsacid descent, Gaius Julius Sohaemus. He may not even have been crowned in Armenia; the ceremony may have taken place in Antioch, or even Ephesus.[242] Sohaemus was hailed on the imperial coinage of 164 under the legend Rex armeniis Datus: Lucius sat on a throne with his staff while Sohaemus stood before him, saluting the emperor.[243]

In 163, the Parthians intervened in Osroene, a Roman client in upper Mesopotamia centred on Edessa, and installed their own king on its throne.[244] In response, Roman forces were moved downstream, to cross the Euphrates at a more southerly point.[245] Before the end of 163, however, Roman forces had moved north to occupy Dausara and Nicephorium on the northern, Parthian bank.[246] Soon after the conquest of the north bank of the Euphrates, other Roman forces moved on Osroene from Armenia, taking Anthemusia, a town southwest of Edessa.[247]

In 165, Roman forces moved on Mesopotamia. Edessa was re-occupied, and Mannus, the king deposed by the Parthians, was re-installed.[248] The Parthians retreated to Nisibis, but this too was besieged and captured. The Parthian army dispersed in the Tigris.[249] A second force, under Avidius Cassius and the III Gallica, moved down the Euphrates, and fought a major battle at Dura.[250]

By the end of the year, Cassius' army had reached the twin metropolises of Mesopotamia: Seleucia on the right bank of the Tigris and Ctesiphon on the left. Ctesiphon was taken and its royal palace set to flame. The citizens of Seleucia, still largely Greek (the city had been commissioned and settled as a capital of the Seleucid Empire, one of Alexander the Great's successor kingdoms), opened its gates to the invaders. The city was sacked nonetheless, leaving a black mark on Lucius' reputation. Excuses were sought, or invented: the official version had it that the Seleucids broke faith first.[251]

Cassius' army, although suffering from a shortage of supplies and the effects of a plague contracted in Seleucia, made it back to Roman territory safely.[252] Lucius took the title Parthicus Maximus, and he and Marcus were hailed as imperatores again, earning the title 'imp. III'.[253] Cassius' army returned to the field in 166, crossing over the Tigris into Media. Lucius took the title 'Medicus',[254] and the emperors were again hailed as imperatores, becoming 'imp. IV' in imperial titulature. Marcus took the Parthicus Maximus now, after another tactful delay.[255] On 12 October of that year, Marcus proclaimed two of his sons, Annius and Commodus, as his heirs.[256]

War with Germanic tribes (166–180)Edit

Marcus Aurelius receiving the submission of the vanquished, with raised vexillum standards
Marcus Aurelius celebrating his triumph over Rome's enemies in 176 AD, riding in a quadriga chariot

Bronze medallion of Marcus Aurelius (AD 168). The reverse depicts Jupiter, flanked by Marcus and Lucius Verus. Inscription: M. ANTONINVS AVG. ARM. PARTH. MAX. / TR. P. XXII, IMP. IIII, COS III.[257]

Reproduction of a gold bust of Marcus Aurelius recovered from the site of Aventicum at the Musée Romain d'Avenches, Switzerland

Aureus of Marcus Aurelius (AD 176–177). The pile of trophies on the reverse celebrates the end of the Marcomannic Wars. Inscription: M. ANTONINVS AVG. GERM. SARM. / TR. P. XXXI, IMP. VIII, CO[N]S. III, P. P.[258]

During the early 160s, Fronto's son-in-law Victorinus was stationed as a legate in Germany. He was there with his wife and children (another child had stayed with Fronto and his wife in Rome).[259] The condition on the northern frontier looked grave. A frontier post had been destroyed, and it looked like all the peoples of central and northern Europe were in turmoil. There was corruption among the officers: Victorinus had to ask for the resignation of a legionary legate who was taking bribes.[260]

Experienced governors had been replaced by friends and relatives of the imperial family. Lucius Dasumius Tullius Tuscus, a distant relative of Hadrian, was in Upper Pannonia, succeeding the experienced Marcus Nonius Macrinus. Lower Pannonia was under the obscure Tiberius Haterius Saturnius. Marcus Servilius Fabianus Maximus was shuffled from Lower Moesia to Upper Moesia when Marcus Iallius Bassus had joined Lucius in Antioch. Lower Moesia was filled by Pontius Laelianus' son. The Dacias were still divided in three, governed by a praetorian senator and two procurators. The peace could not hold long; Lower Pannonia did not even have a legion.[261]

Starting in the 160s, Germanic tribes, and other nomadic people launched raids along the northern border, particularly into Gaul and across the Danube. This new impetus westwards was probably due to attacks from tribes further east. A first invasion of the Chatti in the province of Germania Superior was repulsed in 162.[262]

Far more dangerous was the invasion of 166, when the Marcomanni of Bohemia, clients of the Roman Empire since 19 AD, crossed the Danube together with the Lombards and other Germanic tribes.[263] Soon thereafter, the Iranian Sarmatian Iazyges attacked between the Danube and the Theiss rivers.[264]

The Costoboci, coming from the Carpathian area, invaded Moesia, Macedonia, and Greece. After a long struggle, Marcus managed to push back the invaders. Numerous members of Germanic tribes settled in frontier regions like Dacia, Pannonia, Germany, and Italy itself. This was not a new thing, but this time the numbers of settlers required the creation of two new frontier provinces on the left shore of the Danube, Sarmatia and Marcomannia, including today's Czech Republic, Slovakia, and Hungary. Some Germanic tribes who settled in Ravenna revolted and managed to seize possession of the city. For this reason, Marcus decided not only against bringing more barbarians into Italy, but even banished those who had previously been brought there.[265]

Legal and administrative workEdit

Like many emperors, Marcus spent most of his time addressing matters of law such as petitions and hearing disputes,[266] but unlike many of his predecessors, he was already proficient in imperial administration when he assumed power.[267] He took great care in the theory and practice of legislation. Professional jurists called him 'an emperor most skilled in the law'[268] and 'a most prudent and conscientiously just emperor'.[269] He showed marked interest in three areas of the law: the manumission of slaves, the guardianship of orphans and minors, and the choice of city councillors (decuriones).[270]

Marcus showed a great deal of respect to the Roman Senate and routinely asked them for permission to spend money even though he did not need to do so as the absolute ruler of the Empire.[271] In one speech, Marcus himself reminded the Senate that the imperial palace where he lived was not truly his possession but theirs.[272] In 168, he revalued the denarius, increasing the silver purity from 79% to 82% – the actual silver weight increasing from 2.57–2.67 g (0.091–0.094 oz). However, two years later he reverted to the previous values because of the military crises facing the empire.[160]

Trade with Han China and outbreak of plagueEdit

A possible contact with Han China occurred in 166 when a Roman traveller visited the Han court, claiming to be an ambassador representing a certain Andun (Chinese: 安 敦), ruler of Daqin, who can be identified either with Marcus or his predecessor Antoninus.[273][274][275] In addition to Republican-era Roman glasswares found at Guangzhou along the South China Sea,[276] Roman golden medallions made during the reign of Antoninus and perhaps even Marcus have been found at Óc Eo, Vietnam, then part of the Kingdom of Funan near the Chinese province of Jiaozhi (in northern Vietnam). This may have been the port city of Kattigara, described by Ptolemy (c. 150) as being visited by a Greek sailor named Alexander and laying beyond the Golden Chersonese (i.e. Malay Peninsula).[277][note 17] Roman coins from the reigns of Tiberius to Aurelian have been found in Xi'an, China (site of the Han capital Chang'an), although the far greater amount of Roman coins in India suggests the Roman maritime trade for purchasing Chinese silk was centred there, not in China or even the overland Silk Road running through Persia.[278]

The Antonine Plague started in Mesopotamia in 165 or 166 at the end of Lucius' campaign against the Parthians. It may have continued into the reign of Commodus. Galen, who was in Rome when the plague spread to the city in 166,[279] mentioned that 'fever, diarrhoea, and inflammation of the pharynx, along with dry or pustular eruptions of the skin after nine days' were among the symptoms.[280] It is believed that the plague was smallpox.[281] In the view of historian Rafe de Crespigny, the plagues afflicting the Eastern Han empire of China during the reigns of Emperor Huan of Han (r. 146–168) and Emperor Ling of Han (r. 168–189), which struck in 151, 161, 171, 173, 179, 182, and 185, were perhaps connected to the plague in Rome.[282] Raoul McLaughlin writes that the travel of Roman subjects to the Han Chinese court in 166 may have started a new era of Roman–Far East trade. However, it was also a 'harbinger of something much more ominous'. According to McLaughlin, the disease caused 'irreparable' damage to the Roman maritime trade in the Indian Ocean as proven by the archaeological record spanning from Egypt to India, as well as significantly decreased Roman commercial activity in Southeast Asia.[283]

Death and succession (180)Edit

Marcus died at the age of 58 on 17 March 180 due to natural causes in the city of Vindobona (modern Vienna). He was immediately deified and his ashes were returned to Rome, where they rested in Hadrian's mausoleum (modern Castel Sant'Angelo) until the Visigoth sack of the city in 410. His campaigns against Germans and Sarmatians were also commemorated by a column and a temple built in Rome.[284] Some scholars consider his death to be the end of the Pax Romana.[285]

Marcus was succeeded by his son Commodus, whom he had named Caesar in 166 and with whom he had jointly ruled since 177.[286] Biological sons of the emperor, if there were any, were considered heirs;[287] however, it was only the second time that a "non-adoptive" son had succeeded his father, the only other having been a century earlier when Vespasian was succeeded by his son Titus. Historians have criticized the succession to Commodus, citing Commodus' erratic behaviour and lack of political and military acumen.[286] At the end of his history of Marcus' reign, Cassius Dio wrote an encomium to the emperor, and described the transition to Commodus in his own lifetime with sorrow:[288]

[Marcus] did not meet with the good fortune that he deserved, for he was not strong in body and was involved in a multitude of troubles throughout practically his entire reign. But for my part, I admire him all the more for this very reason, that amid unusual and extraordinary difficulties he both survived himself and preserved the empire. Just one thing prevented him from being completely happy, namely, that after rearing and educating his son in the best possible way he was vastly disappointed in him. This matter must be our next topic; for our history now descends from a kingdom of gold to one of iron and rust, as affairs did for the Romans of that day.

–Dio lxxi. 36.3–4[288]

Dio adds that from Marcus' first days as counsellor to Antoninus to his final days as emperor of Rome, "he remained the same [person] and did not change in the least."[289]

Michael Grant, in The Climax of Rome, writes of Commodus:[290]

The youth turned out to be very erratic, or at least so anti-traditional that disaster was inevitable. But whether or not Marcus ought to have known this to be so, the rejections of his son's claims in favour of someone else would almost certainly have involved one of the civil wars which were to proliferate so disastrously around future successions.[290]